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돌아온 매실철, 유기농 매실 들여가세요
 
 

 
어머니의 매실차는 집으로 초대한 손님들께 식사 후 대접하는 정성 담긴 후식이었습니다. 좋은 매실로 직접 청을 담그시던 어머니는 손님들이 식사를 잘 마무리했으면 하는 마음으로 매실차를 내놓곤 하셨지요. 세월이 흘러 직접 담가보겠다며 두 팔 걷은 제게 어머니는 농부의 사랑을 듬뿍 받고 건강하게 자란 매실을 찾는 것이 가장 중요하다고 말씀해주십니다. 매실 담그는 철이 되면 여기저기 파는 곳은 많으나 누가 어떤 마음으로 키웠는지 알기 어려운 요즘, 그래서인지 자연드림에서 만나는 유기농 매실이 더욱 돋보입니다.

 

 
 
기까지 달콤한 매실의 고장, 하동
섬진강을 옆에 끼고 초록빛 나무들이 햇빛을 받아 싱그러움을 더하는 길을 따라갑니다. 이런 자연 속에서 숨을 쉬고, 열매를 맺는 매실은 얼마나 향기로울까요? ‘매실’하면 역시 ‘하동’이라고 하는 이유를 알 것 같습니다. 자연드림 조합원들에게 매실을 공급하는 하동친환경영농조합 법인은 이곳 하동에서도 작은 산속에 자리하고 있습니다. 서보호 생산자는 “공기가 참 달지요?”라는 인사말로 멀리서 온 손님을 맞이합니다. “꽃필 때 오셨으면 더 좋았을 텐데. 2월 말부터 3월 초까지 꽃이 지고 새싹이 돋기 시작하기 때문에 매실은 다른 과수들보다 일찍 수확합니다. 매실 농가들은 이제 본격적으로 바빠지죠.”
 




우리가 찾아간 4월 중순은 나뭇가지마다 채 떨어지지 않은 마른 꽃잎과 새끼손톱만 한 매실들이 주렁주렁 달려 있었습니다. 이제 나무들이 스스로 감당할 수 있는 적당한 열매 수를 조절하기 위해 1차 낙과를 준비한다고 합니다. 1차 낙과가 끝나야 올해 매실이 풍년인지 아닌지 가늠이 되지요. “지금으로 봐선 작년 수준은 가능할 것 같은데 조금 더 지켜봐야 할 것 같아요.” 나무에 아슬아슬 매달려 있는 작은 열매들이 농부의 마음을 알고 실하고 단단하게 여물어 주면 좋겠습니다.





자부심 없이 유기농 농사는 못하는기라
산 층층마다 보기 좋게 심어진 매실나무 주변은 알 수 없는 풀들로 가득합니다. 김원균 생산자는 “이게 베어도 베어도 또 금방 자라요. 이제는 풀에게 너도 먹고, 우리 매실 먹을 것도 남겨달라고 빌어요.”라고 너털웃음을 짓습니다. 대부분 그렇듯이 제초와 병해충 방제가 유기농 재배의 가장 큰 관건입니다. 제초는 기계와 손으로 일일이 할 수밖에 없고, 병해충 방제는 유기농업 자재를 사용해 말 그대로 ‘예방’정도만 가능합니다. 매실에 심각한 해를 입히는 벌레인 복숭아유리나방은 생산자들이 송곳을 가지고 나무 곳곳을 살펴보다 발견하면 처치합니다.


 

“유기농업 자재를 쓴다고 해도 100% 방제 효과가 있는 것이 아니에요. 일반 관행은 살충이 목적인데, 우리는 그냥 고놈이 피해가기만을 바라는 마음으로 쓰니깐.” 요즘 매실 농가의 큰 골칫거리는 매년 새로워지는 외래충과 외래 균이라고 합니다. 수입 농산물과 함께 듣지도 보지도 못했던 벌레와 병이 우리 땅에 들어와서 속을 썩입니다. 새로운 벌레와 병과 한해를 싸우고 나면, 그다음 해에 또 새로운 것들을 맞이하게 됩니다. 그래도 유기농 재배를 포기할 수 없어서 좋다는 유기농업 자재는 비싸도 이것저것 써 보고 부단히 방제방법을 찾아보며 힘겹게 지켜오고 있습니다.
 
“다들 처음엔 안 된다고 했는데 유기농으로도 매실이 이만큼 자랐잖아요. 그 성취감은 정말 말 못 해요. 무엇보다도 소비자에게 안전한 매실을 공급한다는 것. 내가 그 일을 한다고 생각하면 참 뿌듯해요. 이거 없으믄 유기농은 못하는기라.”
 




아이쿱인증센터가 엄청시리 까다롭소
농장 앞에 자리한 농산물산지유통센터(APC)는 아이쿱생협 조합원에게 공급하는 매실만 다룹니다. 혼입을 예방하기 위해 수확한 매실을 이곳에만 저장하고, 생산자가 직접 선별 및 포장합니다. 여기에 아이쿱인증센터의 철저한 관리가 더해져 매실의 품질과 안전성에 신뢰를 높입니다. “예를 들어 맘을 나쁘게 먹어서 약을 조금 쳤단 말이야. 근데 하필이모 아이쿱에서 매실 보겠다고 왔어. 농약 검출이 됐어. 그럼 난 제명이야. 아이쿱인증센터가 엄청시리 까다롭소. 정말 수시로 와서 꼼짝 몬허지. 농가들 사이에서는 유명해.” 하지만 늘 검사만 받는 불편한 관계는 아닙니다. 새로운 유기농업 자재를 써야 하거나 의심이 들 때는 아이쿱인증센터에 문의해 농사에 필요 한 정보를 구하기도 합니다.
 


 

조금 더 사랑스럽게 봐주세요.
"유기농 매실은 꾸미지 않은 얼굴이라고 생각하시면 돼요. 분 바르고 입술 칠한 반지르르한 얼굴 같은 관행 매실과는 다르죠.” 먹기에 안전한 매실이 예쁘기까지 하면 본인들도 참 좋을 것 같다고 합니다. 하지만 생김새보다 과실이 자라온 과정과 안전성을 더 봐주셨으면 합니다. 어려운 환경 속에서도 유기농을 포기하지 않는 생산자를 한 번 더 생각하고, 그가 키운 매실들을 내가 키운 것처럼 사랑스럽게 바라봐주세요. 오래 두고 먹고 싶은 유기농 매실을 지키는 길은 멀리에 있지 않습니다.
 


 

매실 예찬으로 가득한 하루였습니다. 술이나 매실청을 담근 뒤 남은 진액을 갈아서 세제처럼 쓴다는 이야기, 손에 풀물이 들면 매실 진액으로 말끔하게 닦는다는 이야기, 소풍 도시락 한쪽에 매실장아찌를 함께 넣어두면 음식이 오래 쉬지 않는다는 이야기까지. 이곳 생산자들의 삶 구석구석에는 그야말로 매실이 가득했습니다. 올여름에는 이렇게 사랑 듬뿍 받고 자란 매실로 아삭한 매실장아찌, 달콤한 매실청을 담가 보는 것은 어떨까요?


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